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Energía nuclear: en el punto álgido de la pandemia, Brasil exporta uranio enriquecido a Argentina con fuertes medidas de seguridad

Debido a la pandemia de coronavirus, se implementó un verdadero aparato de seguridad logística para transportar el componente nuclear.

Energía nuclear: en el punto álgido de la pandemia, Brasil exporta uranio enriquecido a Argentina con fuertes medidas de seguridad

Energía nuclear: en el punto álgido de la pandemia, Brasil exporta uranio enriquecido a Argentina con fuertes medidas de seguridad

Los reactores nucleares argentinos

están siendo alimentados con uranio enriquecido brasileño por cuarta vez. Se espera que la cuarta exportación de uranio enriquecido tenga lugar a finales de año o principios de 2021, según la empresa estatal Indústrias Nucleares do Brasil (INB) del Ministerio de Minas y Energía. El volumen de exportación y el valor comercial son confidenciales.

La tercera exportación, en mayo de este año, fue de uranio enriquecido al 4,15% en forma de polvo de UO2, destinado a los reactores nucleares de Atucha y al módulo Carem-25. En tiempos de la pandemia de coronavirus (Covid-19), el transporte era un verdadero aparato logístico de seguridad. El transporte salió de la Fábrica de Combustibles Nucleares (FCN) en el municipio de Resende en el estado de Río de Janeiro (RJ) el 7 de mayo y fue entregado a Combustibles Nucleares Argentinos (CONUAR) cuatro días después.

Para tener una idea de la situación, la operación movilizó a instituciones federales, estatales y municipales como la Comisión Nacional de Energía Nuclear (CNEN), el Ministerio de Relaciones Exteriores, la Oficina de Seguridad Institucional (GSI), el Ministerio de Minas y Energía, el Ministerio de Justicia y la Patrulla Federal de Carreteras (PRF), bajo la coordinación del Centro Nacional Integrado de Mando y Control en Brasilia. Los técnicos del INB se encargaron de la seguridad física y radiológica del viaje a Argentina.

Las exportaciones anteriores tuvieron lugar en 2016 y 2018 En el primero, se entregaron 4.100 kg de uranio enriquecido al 1,9%, 2,6% y 3,1% por un total de 4.378.190 dólares. En el segundo caso la cantidad vendida fue de 1.500 kg de polvo de UO2 al 4,15%.

La dirección de

INB desea consolidar la empresa como proveedor cualificado de la CONUAR con vistas a futuros negocios. Hay mucho uranio en el territorio brasileño. Pero todavía hay un largo camino por recorrer para obtener el producto en las condiciones para su enriquecimiento.

Brasil tiene una de las mayores reservas de uranio del mundo. El Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA) ya lo había clasificado en quinto lugar, pero en 2017 volvió a caer al noveno lugar, lo que sigue siendo bastante significativo. Sin embargo, como se desconoce la extensión de estos recursos, el país puede tener mucho más uranio del que se ha probado anteriormente.

Los recursos nacionales se estiman actualmente en 244.788 toneladas de concentrado de uranio (U3O8). El 32,5% se encuentra en Santa Quitéria, Estado de Ceará, y el 40,6% en Caetité, Estado de Bahía. Se trata de dos grandes depósitos situados en estados conocidos por ser portadores de uranio y en los que hay varias zonas potenciales para ser exploradas.

Noreste

En Caetité, Bahia, el gobierno planea comenzar a trabajar en la Mina do Engenho en un futuro próximo. Para ello, ha firmado un contrato con la empresa Tracomal Terraplenagem e Construções Machado para prestar servicios de minería. Las negociaciones comenzaron en 2017, pero el INB tuvo que hacer frente a las demandas de la CNEN y el Ibama (Instituto Brasileño del Medio Ambiente y los Recursos Naturales Renovables).

En Santa Quitéria, Ceará, las cosas son diferentes. Para llevar a cabo el proyecto de la mina de Itataia, que ha estado estancado durante décadas, el INB se asoció con la empresa privada Galvani. Juntos formaron el consorcio Santa Quitéria para extraer el uranio en combinación con el fosfato. Se prevé que el proyecto se pondrá en marcha en 2024 con una producción de hasta 1.600 toneladas de torta amarilla por año utilizando la tecnología de separación de fosfatos del uranio.

Las licencias están siendo evaluadas actualmente por la CNEN y el Ibama, pero el Ministro de Minas y Energía, Bento de Albuquerque, se reunió recientemente con las dos empresas que forman el consorcio, lo que es una confirmación del nuevo modelo de negocio. Hay que recordar que la minería de uranio en Brasil sigue siendo un monopolio estatal.

En Caetité, además de las potenciales minas a explorar, el INB mantiene la Unidad de Concentración de Uranio (URA), la única actividad minera de uranio en el país. Esta unidad lleva a cabo las dos primeras etapas del ciclo de combustible nuclear: la extracción y el procesamiento del mineral, que da como resultado un producto llamado concentrado de uranio o torta amarilla.

El URA ocupa una superficie de 1.700 hectáreas en esta región, con recursos de 99.100 toneladas de uranio, donde, según el INB, se han identificado 17 depósitos minerales. Entre 2000 y 2015, el URA produjo 3.750 toneladas de concentrado de uranio del pozo abierto de la mina de Cachoeira, que se cerró en 2009 por falta de seguridad.

“La reanudación de las exportaciones a Argentina es una prueba clara, no sólo para el INB sino también para Brasil, de que el país va por buen camino en su ambición de convertirse en un actor del mercado mundial de uranio en el futuro”, dijo el presidente de la empresa estatal, Carlos Freire Moreira.

El uranio que Brasil exporta a Argentina pasa por este proceso hasta llegar a su destino final, la Planta de Combustible Nuclear (FCN) de Resende en el estado de Río de Janeiro. El FCN utiliza la tecnología de enriquecimiento de uranio dominada por el Brasil en el Centro Experimental de Aramar de la Armada en São Paulo, lo que llevó al país a unirse al selecto Club del Átomo en 1987.

El año pasado se inauguró la octava cascada de ultracentrífugas con inversiones de unos 600 millones de reales. Según el Ministro, la intención es hacer viable todo el ciclo de combustible desde el desmantelamiento hasta la finalización con enriquecimiento. Con la puesta en marcha de una nueva cascada, INB aumentó la producción de uranio enriquecido en el país en un 20 %, cumpliendo así el 60 % de los requisitos para abastecer la central nuclear Angra 1 en la central nuclear de Angra dos Reis en el estado de Costa Verde en Río de Janeiro.

La octava cascada forma parte de la primera fase de la puesta en marcha de la planta de enriquecimiento de uranio, que debería completarse en 2021 con la instalación de otras dos cascadas, la novena y la décima. El Presidente del INB también firmó un contrato con Amazônia Azul Tecnologias de Defesa en noviembre pasado para preparar los detalles del proyecto básico para la expansión de la planta de enriquecimiento de uranio en la planta de combustible nuclear.

La ejecución de esta segunda fase comprende tres etapas. El contrato en cuestión abarca la etapa 1, que consiste en la instalación de 12 cascadas de ultracentrífugas. Cuando esta fase se complete, INB tendrá una capacidad de enriquecimiento de uranio que cumplirá plenamente los requisitos de combustible nuclear de las plantas Angra 1 y Angra 2. El combustible ya utilizado (uranio irradiado), que alcanzó el límite en las piscinas de unidades.

Reprocesado

Para resolver el problema, Eletronuclear, que controla las unidades, transferirá el uranio irradiado de Angra 1 y Angra 2 a la Unidad de Almacenamiento en Seco (DTU) en construcción. Se espera que la transferencia se realice en 2021 y 2022. Esta es la primera vez que Brasil tiene material que puede ser reutilizado en el futuro. Este uranio puede ser reprocesado y convertido en plutonio (para armas nucleares), lo que el gobierno brasileño ha descartado a lo largo de los años.

En cualquier caso, lejos de la inspección del Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA) y de la Agencia Brasileño-Argentina de Contabilidad y Control de Materiales Nucleares (ABACC), que se estableció en julio de 1991, no pasará nada. Con la capacidad de almacenar combustible gastado hasta el 2045, la FH costará alrededor de R$ 246 millones.

Además del compromiso de dar un destino a este material utilizado por Angra 1 y Angra 2, Brasil está buscando salidas para el destino de la tercera planta, Angra 3, que está en construcción desde hace más de 30 años. La última interrupción de los trabajos fue en 2015 debido a las denuncias de corrupción en la Operación Lava Jato. Angra 3 es sin duda una fuente de problemas: Ya ha consumido 7.000 millones de reales y necesita otros 15.000 millones para empezar a funcionar.

La ausencia de una decisión política ya no es un obstáculo, ya que el propio presidente Jair Bolsonaro ha declarado en varias ocasiones que la intención es reanudar los trabajos en Angra 3. En busca de soluciones, el gobierno publicó la medida provisional Nº 998, que establece las normas para la contratación y comercialización de la energía que se producirá en Angra 3.

Mientras tanto, Eletronuclear está tratando de extender la vida de Angra 1 por otros 20 años. También está tratando de averiguar qué causó la oxidación (herrumbre) en las barras de combustible de Angra 2.

Superando la rivalidad

La rivalidad entre Brasil y Argentina en el campo nuclear duró décadas. Hubo frecuentes informes de que ambos países tenían programas secretos para la construcción de la bomba nuclear. Los gobiernos de Brasil y Argentina argumentaron que no debían abandonar las tecnologías para el uso pacífico de la energía nuclear. Ha habido innumerables giros y vueltas en la posición de los dos países sobre este tema. Y un montón de noticias falsas y verdaderas.

El entonces Presidente de la República del Brasil, el General João Batista Figueiredo, llegó a la Argentina el 15 de mayo de 1980 y fue recibido con pompa. En Buenos Aires, Figueiredo habló con la prensa sobre el acuerdo de cooperación que firmaría con el General Jorge Rafael Videla. El acuerdo no agradó a los alemanes y a los americanos.

Este fue el primer acuerdo entre dos países en desarrollo con programas de energía nuclear en el mundo. Los opositores calificaron el acuerdo de peligroso porque podría llevar a que ambos países dominaran el ciclo del combustible y desarrollaran armas nucleares. El acuerdo se firmó el 17 de mayo de 1980.

Fue precisamente a fines de 1983 que la Argentina logró dominar todo el ciclo de combustible nuclear en el complejo tecnológico de Pilcaniyeu. El 16 de julio de 1987, el Presidente José Sarney visitó la planta ultrasecreta Pilcaniyeu, a 60 kilómetros de Bariloche: la mayor prueba del fortalecimiento de las relaciones entre los dos países, que es vista con gran sospecha por los países con tecnología nuclear.

El 4 de septiembre de 1987, en Brasilia, el Presidente José Sarney anunció la adhesión de Brasil al Club restringido del Átomo, con un completo dominio de la tecnología de enriquecimiento de uranio por ultracentrifugación. El 8 de abril de 1988, el presidente Sarney inauguró la primera unidad del Centro Experimental de Aramar junto con el presidente argentino Raúl Alfonsín.

La tecnología de ultracentrifugado desarrollada en Aramar fue transferida a la unidad del INB en Resende y se ha utilizado para impulsar los reactores argentinos desde 2016. La cuarta exportación vendrá de allí entre finales de este año y principios de 2021.

PB

* El autor ha estado escribiendo sobre la energía nuclear desde 1986. Es autora de varios libros sobre este tema. La última es “Bomba atómica para qué”.

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