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Lucharon en la selva de Birmania en la Segunda Guerra Mundial y ahora son condecorados por el Congreso de los Estados Unidos.

Formaron una unidad de soldados americanos que lucharon contra Japón. Nueve de ellos siguen vivos y recibirán la Medalla de Oro.

Lucharon en la selva de Birmania en la Segunda Guerra Mundial y ahora son condecorados por el Congreso de los Estados Unidos.

Lucharon en la selva de Birmania en la Segunda Guerra Mundial y ahora son condecorados por el Congreso de los Estados Unidos.

Los soldados pasaron meses detrás de las líneas enemigas, viajando cientos de millas a través de las exuberantes selvas y las escarpadas montañas de Birmania (ahora Myanmar), luchando contra el hambre y las enfermedades entre los tiroteos con las fuerzas japonesas durante su misión secreta en la Segunda Guerra Mundial.

En febrero de 1944, la unidad de combate de la jungla americana apodada los Merodeadores de Merrill se propuso capturar un aeródromo controlado por los japoneses y abrir una ruta de suministro aliada entre la India y China. Los Marauders comenzaron con 3.000 soldados y terminaron su misión cinco meses después con sólo 200 hombres en combate.

El viaje de 1.600 kilómetros a pie fue tan agotador que la batalla fue “la parte fácil”, recordó Robert Passanisi, quien a los 96 años de edad es uno de los nueve merodeadores que, por lo que sabemos, son los únicos que siguen vivos.

Los merodeadores, oficialmente designados por el ejército como la 5307ª Unidad Compuesta (Provisional), han sido autorizados por el Congreso de los Estados Unidos para recibir su más alta condecoración: la Medalla de Oro del Congreso.

Passanisi llamó a los merodeadores sobrevivientes y a las familias de muchos fallecidos a presionar por el premio hace cuatro años. El proyecto de ley final, aprobado en septiembre, fue enviado a la Casa Blanca el 6 de octubre, donde espera la firma del presidente Donald Trump.

“Después de muchos años, todos los sacrificios y sufrimientos están siendo finalmente reconocidos”, dijo Passanisi de Lindenhurst, Nueva York. “Esto nos hace sentir que todo valió la pena.

En 1943, el entonces presidente Franklin D. votó. Roosevelt acordó que el ejército organizaría una unidad terrestre para una misión de largo alcance detrás de las líneas enemigas en la Birmania ocupada por Japón, ahora Myanmar. Infanteros experimentados y soldados recién reclutados se ofrecieron como voluntarios para la misión, que se consideró tan secreta que no se les dijo adónde iban.

Los Merodeadores de Merrill – nombrados en honor al comandante de la unidad, el general de brigada Frank Merrill – tenían la tarea de interrumpir las comunicaciones japonesas y las líneas de suministro en su larga marcha hacia el aeródromo de la ciudad ocupada de Myitkyina. A menudo superados en número, lucharon con éxito contra las tropas japonesas en cinco grandes y más de treinta pequeñas batallas entre febrero y agosto de 1944.

Cruzando la selva en mulas

Los merodeadores pasaron la mayor parte de sus días abriéndose camino a través de la densa selva, usando sólo mulas para llevar su equipo y suministros. Dormían en el suelo y rara vez se cambiaban de ropa. Los suministros que les lanzaban los aviones eran la única forma de reponer las raciones y municiones. La mala nutrición y el clima húmedo hacían a los soldados vulnerables al paludismo, la disentería y otras enfermedades.

“Estos chicos vivían con una ración diaria por hombre”, dijo Cristóbal Goodrow, conservador de armas del Museo Nacional de Infantería en Columbus, Georgia. “Estamos hablando de una lata de atún, unas galletas, una barra de caramelo y cigarrillos.

En el vecino Fuerte Benning, los combatientes de élite del 75º Regimiento de Guardabosques del Ejército se consideran los orgullosos descendientes de los Merodeadores de Merrill, reverenciados por su fuerza.

“Están en una clase a la que sólo pertenecen por las cosas que han soportado”, dijo Goodrow.

Los Marauders se unen a más de 160 héroes de guerra, unidades militares y civiles que han sido galardonados con la Medalla de Oro del Congreso por sus destacados logros durante la Revolución Americana. Se crea una sola medalla en honor a los merodeadores como una unidad y se presenta al Instituto Smithsonian. Las medallas

se diseñan individualmente para cada grupo de ganadores y puede llevar más de un año prepararlas para su presentación.

Los que no han llegado

El tiempo no está del lado de los merodeadores. Veinte de los miembros de la unidad que estaban vivos cuando comenzaron a solicitar al Congreso la medalla de 2016 han muerto desde entonces, dijo Jonnie Milillo Clasen. Su padre, Vicentin Melillo, fue miembro de la Unidad y murió en 2015.

Docenas de merodeadores recibieron premios individuales después de la guerra, de la Cruz por su destacado servicio a la Estrella de Plata. El ejército otorgó la Estrella de Bronce a todos los soldados de la unidad y Hollywood los honró en 1962 con la película “Los merodeadores de Merrill”.

Los miembros sobrevivientes consideran la Medalla del Congreso el más alto honor que pueden recibir como unidad.

“Fue una tarea difícil, pero salimos y dimos lo mejor de nosotros”, dijo Gilbert Howland, 97, de Hamilton, Nueva Jersey. “Creo que los merodeadores se lo merecían.

Como joven cabo responsable de 16 merodeadores con dos ametralladoras, Howland fue herido por fuego de artillería cuando su batallón fue rodeado por combatientes japoneses. Mientras se recuperaban en un hospital de la India, Howland y otros merodeadores heridos recibieron órdenes desesperadas de volver a la batalla.

Los merodeadores habían tomado el aeródromo que era su principal objetivo, pero las fuerzas japonesas habían lanzado una ofensiva para recapturar el aeródromo. Los merodeadores que quedaban eran demasiado pocos y estaban demasiado agotados para defenderlo.

Howland se unió a las ametralladoras, pero el aeródromo estaba lleno de mosquitos y pronto se enfermó de malaria. Permaneció en su puesto hasta que la fiebre lo dejó inconsciente. Fue evacuado en una camilla y voló de vuelta a la India y luego fue enviado a los Estados Unidos.

“Prepararon mi liberación”, recordó. “Y entonces mi madre dijo: ‘¿Por qué no te quedas? Pasaste mucho tiempo en el ejército”.

Entonces Howland fue readmitido. Sirvió durante otros 25 años y luchó en Corea y Vietnam. Continúa diciendo que la misión en Birmania fue la más difícil de todas.

Por Russ Bynum, The Associated Press

Elisa Carnelli